El monte Everest NO es la montaña más alta del mundo. Pero, por qué se la mide así?

Antes de comenzar hay que aclarar que el monte Everest es la montaña más alta del mundo siempre y cuando se mida desde el nivel del mar, que ha sido la costumbre. Este artículo pretende ilustrar acerca del por qué se adoptó esta práctica y contar un poco la historia detrás de estas mediciones y sus intereses.

Medir las montañas desde el nivel del mar estaba bien hace unos siglos. Después de todo, era algo relativamente fácil de hacer, porque los científicos podían medir la presión atmosférica en un lugar determinado, con un barómetro, y calcular la altura de dicho lugar en relación con el nivel del mar, con una formulita. La mayoría de altímetros, inclusive hoy en día, funcionan así. Hay una serie de variables adicionales que pueden influir en el cálculo, como las variaciones de presión, de temperatura, la latitud, etc, pero para fines prácticos el resultado era aceptable. Por esa razón las altitudes de los lugares se comenzaron a medir de ese modo.

Pero había un problema, para medir la altitud de una montaña con este método había que llevar un barómetro hasta su cima. En la actualidad los montañistas suelen llevar uno en su bolsillo, pero imagínense hace aproximadamente doscientos años cuando se comenzaron a medir las montañas más altas y los equipos de medición eran armatostes precarios, frágiles, voluminosos y pesados, algunos del tamaño de un mueble. En ocasiones los científicos tenían que cargar sus equipos con la ayuda de mulas, caballos y hasta personas. Largas caravanas de ayudantes acompañaban a las misiones científicas de antaño. Debido a estas dificultades, para medir la altura de las montañas más altas, no se llegaba hasta su cima, sino que se llegaba hasta cierto punto desde donde se divisaba la cima de la montaña, se medía su altura barométrica, y a partir de allí, con métodos topográficos, usando algo de óptica y calculando ángulos, se determinaba la altura restante.

Los métodos antes descritos se han usado desde hace mucho hasta la actualidad y se usaron también en 1802, cuando Reino Unido inició su proyecto de medición topográfica en sus colonias de las indias orientales, donde se encontraba el Everest.

Resulta que en esos días ni siquiera el Everest se llamaba así. Los habitantes locales lo llamaban Chomolungma (en realidad este viene a ser el nombre oxidentalizado) y a pesar de su fama actual, en aquel entonces era un pico más; tanto así que los expedicionarios británicos a cargo del proyecto topográfico de las Indias (Great Trigonometrical Survey) lo habían catalogado como la Cima 15. Sin más pena ni gloria que la de un número, ni siquiera el número uno, sino un número más.

(Continuará)…

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